VALERI POPOVITŠ
Arvokas ja arvostettu työn sankari

Valkeakosken tsaari Valeri Popovitš ei ole enempää eikä vähempää kuin kaikkien aikojen paras Suomessa pelannut ulkomaalaispelaaja. Venäläinen virtuoosi loi liigakentillä sellaisen uran, jota muistellaan vielä vuosien päästä: kaudesta 1993 lähtien Veikkausliigassa pelannut Popovitš oli yli 10 vuotta Hakan tärkein yksittäinen pelaaja ja monena kautena koko liigan paras pelaaja. ”Vallun” synnynnäinen viimeistelytaito, litmasmaista nerokkuutta hipovat syötöt ja terävät harhautukset olisivat voineet tehdä hänestä tähden myös isommissa ympyröissä, mutta elämäänsä Suomessa tyytyväinen mies pysyi paria ulkomaan kokeilua lukuun ottamatta Veikkausliigassa.

Popovitš ehti 15 Haka-kautensa aikana profiloitua Valkeakosken mieheksi, mutta hänen uransa Suomessa alkoi Tampereella. Kotimaassaan Moskovan TsSKAssa ja Spartakissa pelannut hyökkääjä siirtyi vuonna 1993 Suomen Ykkösessä tuolloin pelanneeseen TPV:hen yhdessä maanmiehensä ja pitkäaikaisen tutkaparinsa Oleg Ivanovin kanssa. ”Vallu” ja ”Olli” pelasivat Tampereella TPV:ssä ja Ilveksessä kaksi ja puoli maalien täyttämää kautta, jonka jälkeen kumpikin siirtyi hieman etelämmäksi, FC Hakan paitaan. Kaksikon välinen saumaton yhteispeli lumosi Valkeakosken: oli kuin venäläispelaajien välillä olisi valinnut telepaattinen yhteys, jonka avulla he löysivät toisensa kentällä kerta toisensa jälkeen. Esimakua parivaljakon kyvyistä saatiin jo heidän ensimmäisellä kaudellaan Valkeakoskella vuonna 1994, mutta seuraavalla kaudella Popovitš–Ivanov -kaksikkoa ei enää pysäyttänyt mikään. Hakan mestaruuteen päättyneellä kaudella tuolloin puhtaana kärkipelaajana pelannut Popovitš voitti ylivoimaisen maalikuninkuuden 21 maalilla hieman alempana pelanneen Ivanovin säestäessä yhdeksällä osumalla.

Seuraavalla kaudella mestaruutta puolustanut Haka romahti ja putosi pois Veikkausliigasta, eikä edellisen kauden tehoduokaan pystynyt aivan parhaimpaansa. ”Tsaarin” kyvyistä jotain kertoo se, että Hakan konttaamisesta ja omista heikoista esityksistään huolimatta hän oli silti 12 maalillaan liigan maalipörssin kolmas. Yhtä heikkoa kautta kuitenkin seurasi neljä menestyksekästä: Ykkösen Haka voitti ylivoimaisesti – Popovitšin tehdessä 25 maalia – ja seuraavilla kausilla Haka voitti Veikkausliigan mestaruuden kolme kertaa peräkkäin. Ensimmäisen mestaruuskauden jälkeen Popovitš osoitti olevansa tähti ilman loukkaantumisista kärsinyttä tutkapariaan Oleg Ivanovia, ja hänet valittiin liigan parhaaksi pelaajaksi kahtena kautena peräkkäin. Voitettuaan Suomessa kaiken ”Vallu” siirtyi kaudeksi 1999/2000 Heerenveeniin, jossa pelit sujuivat hyvin ja mies kehittyi entisestään, mutta jo seuraavaksi liigakaudeksi hän palasi valkeakoskelaisten iloksi ja muiden seurojen fanien harmiksi takaisin Hakaan – seurauksen ollessa jälleen Suomen mestaruus.

Henkisesti ja fyysisesti raskaan vuoden 2000 aikana Popovitš pelasi lähes tauottomasti, ensin Hollannissa ja välittömästi sen jälkeen Suomessa, ja tarvitsi lepoa kauden päätteeksi. Kolmekymppinen Popovitš ei enää tämän jälkeen ulkomaille lähtenyt, mikä tiesi monia vaikeita hetkiä Veikkausliigan puolustajille ”tsaarin” dominoinnin jatkuessa erityisesti 2000-luvun alussa. Ensimmäisinä Hakan-kausinaan Popovitš pelasi enimmäkseen aivan hyökkäyksen kärjessä, mutta 2000-luvun puolella hänet useimmiten nähtiin piilokärkenä, jossa miehen pelisilmästä on ehkä vielä enemmän hyötyä ja koko joukkueen voitiin paremmin rakentaa hänen ympärilleen. Kääntöpuolena on ollut Hakan lähes täydellinen riippuvuus venäläistähdestään: jos pysäytti ”Vallun”, niin usein pysäytti myös Hakan. Lentopelkoisen Popovitšin puuttuminen monista europeleistä näkyikin Hakan heikohkona menestyksenä Euroopan kentillä koko ”Vallun” Haka-uran ajan.

Popovitšin taso ei juuri pudonnut, vaikka 2000-luvulla ennen jokaista kautta on arvuuteltiin jaksaako vanha herra vielä pelata entisellä tavalla. Ensimmäisen kerran ikääntymisestä saatiin merkkejä vasta kaudella 2008, jolloin toukokuussa 38 vuotta täyttänyt hyökkääjä onnistui vain kerran maalinteossa. Haka-legendan ja yhden kaikkien aikojen parhaista liigapelaajista ura Valkeakoskella päättyi kauteen 2008 tavalla, joka jätti ikävän jälkimaun. Ikääntyneen venäläishyökkääjän sopimusta ei jatkettu, ja mies siirtyi Hakan suurimman kilpailijan HJK:n paitaan kaudeksi 2009. Vaikka Valkeakosken tsaari jatkoi uskomatonta uraansa Helsingissä, eivät miehen saavutukset Hakassa varmasti koskaan painu tehdaskaupungissa unholaan. Popovitš päätti uskomattoman pääsarjauransa HJK:ssa vielä yhteen Veikkausliigan mestaruuteen. Hän toimi vielä sen jälkeen Kakkosessa pelaavan Ilveksen pelaajavalmentajana.


copyright (c) 2009-14 Veikkausliiga, Suomen Urheilumuseosäätiö ja Juha Tamminen Anna palautetta


VALERI POPOVITŠ
- s. 18.5.1970 Gorki (URS)
- pelipaikka: hyökkääjä
- liigaottelut/maalit:395/166
- seurat Veikkausliigassa: TPV, Ilves, Haka ja
HJK
- A-maaottelut/maalit: -/-

kausi

seura
ottelut/
maalit

mitalit
1993 TPV 26/9
1994 Ilves 12/3
1994 Haka 11/5
1995 Haka 24/21 I
1996 Haka 26/12
1998 Haka 27/10 I
1999 Haka 29/23 I
2000 Haka 19/13 I
2001 Haka 29/8
2002 Haka 29/17 III
2003 Haka 26/11 II
2004 Haka 26/10 I
2005 Haka 26/9
2006 Haka 24/6 III
2007 Haka 21/5 II
2008 Haka 23/1
2009 HJK 17/3
Liigassa 395/166

- liigadebyytti 2.5.1993 TPS-TPV 0-1
- ensimmäinen liigamaali:
16.5.1993 TPV-Jaro 3-1
- kaksi Suomen cupin voittoa (1997 ja 2002)
- toiseksi eniten otteluita Veikkausliigan
historiassa (395)
- eniten maaleja Veikkausliigan historiassa (166),
kaikkien aikojen SM-tilastossa viides
- vuoden liigapelaaja 1995, 1998, 1999,
2002 ja 2003
- vuoden vuoden liigahyökkääjä 1999, 2002 ja
2003
- Veikkausliigan maalikuningas 1995 ja 1999
- Ykkösen paras maalintekijä 1992 ja 1997
- Ilta-Sanomien tähtipelaaja 1995, 1999, 2003
ja 2005